Biografía de Roberto Roena

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Roberto Roena.  Músico bongosero y uno de los directores de orquesta más cotizados del pentagrama musical salsero durante más de 30 años.  Empezó su carrera musical como bailarín en Puerto Rico, llegando a ser conocido como “El Gran Bailarín”.

Nació el 16 de enero 1940, en el barrio Dulces Labios de Mayagüez, Puerto Rico.  Residente en Santurce, junto a su madre Raquel María Vázquez Plaza y su padre Francisco Roena se destacó en el deporte como jugador de béisbol, integrando la selección de la Liga de Béisbol Aficionado de Puerto Rico.  Roena da sus primeros pasos en el arte del espectáculo montando rutinas de baile con su hermano Francisco “Cuqui” Roena en su ciudad natal.

Cuando Roberto contaba con nueve años de edad, su familia se radica en Santurce, donde los hermanos continúan puliendo sus rutinas de mambo y cha-cha-chá, deleitando al público asistente a concursos de talento. Ello daría paso a su contratación para presentarse semanalmente en el programa de televisión “La Taberna India” del Canal Dos. Durante una de las grabaciones, el percusionista Rafael Cortijo ve a Roena en acción.

Cortijo visita a los padres de Roberto con el fin de pedirles permiso para contratarlo, enseñarle a tocar bongo y campana y llevarlo para Nueva York; es así como Roberto Roena permanece por siete años con el Combo de Rafael Cortijo al lado de Ismael Rivera, y con el grupo, recorre los principales escenarios de los EE. UU. Europa y Sur América.
El Combo de Cortijo compuesto en su mayoría por músicos negros, (Martín Quiñones, Rafael Ithier, Sammy Ayala, Eddie Pérez entre otros), es el primero en acceder a las tarimas donde solo se presentaban artistas blancos. Por ciertos problemas el Combo de Cortijo se desintegra y esto hace que algunos de los integrantes del grupo se separen de su líder y creen el Gran Combo.
Por gratitud con su mentor, Roberto Roena solo se separa de Cortijo nueve meses después, cuando éste partió a Nueva York en busca de nuevos músicos.

En 1959, cuando Rafael Cortijo y su Combo cambiaron al sello Gema, Roberto Roena participó en la grabación de los álbumes: “Cortijo En New York” (1959), “Fiesta Boricua”, cerca de 1960, “Bueno, Y Qué…? (1960), “Quítate de la Vía Perico” y “Danger” –en cual se acoplaron las voces de Ismael Rivera y Rolando La Serie–, estos dos últimos en 1961 (todos reeditados en el sello Rumba).

En 1962, Cortijo y su Combo después de haberse ganado el codiciado “Momo de Oro” en los carnavales de Caracas, Venezuela, partieron rumbo a Panamá donde también hicieron una apoteósica presentación.  Al regresar, en marzo de ese año, en el aeropuerto de Puerto Rico, Ismael y Cortijo fueron detenidos por posesión de sustancias controladas.  Pero todo el peso recayó sobre Ismael Rivera a quien le cobraban su irreverencia y su orgullo nacionalista, fue tratado como el peor de los traficantes como si la cantidad de droga hubiera sido una cantidad importante.

En este año comenzó a desintegrarse el combo de Cortijo, por el “forzoso” retiro de su cantante estrella Ismael Rivera, el pianista Rafael Ithier junto con seis músicos se retiraron buscando nuevas oportunidades, Roberto permaneció junto a su maestro.  Rafael sustituyó a los siete músicos que se fueron y continuó tocando durante nueve meses, hasta que decidió viajar a Nueva York.  Roberto se queda en Puerto Rico, uniéndose a la All Stars Band de Mario Ortiz que por ese tiempo hacía presentaciones en el radio teatro de la emisora WIAC.  Después de cinco meses se le presentó la oportunidad de unirse a sus  excompañeros, que liderados Rafael Ithier desertaron del Combo de Cortijo en mayo de 1962 para conformar El Gran Combo de Puerto Rico, y que también lo integraban Quito Vélez, Eddie Pérez “La Bala”, Martín Quiñónez, Miguel Cruz y Héctor Santos.

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El bongosero oficial de El Gran Combo, era Daniel “Maninín” Vázquez quien al salir del grupo, entonces es reemplazado por Roena, aportando su bongó y los pasos de baile que servirían para crear junto a Pellín Rodríguez y Andy Montañez las fabulosas coreografías de El Gran Combo.  Entró Roberto Roena al Gran Combo contando con la suerte que a los diez días la agrupación realiza su primer viaje a la ciudad de Nueva York, esta fue en abril del 1963, donde todas sus presentaciones fueron un éxito rotundo, presentándose en tarimas como la del famoso Palladium, el Manhattan Center, el Bronx Casino y el Caborrojeño.  Durante su permanencia con El Gran Combo participó en las clásicas incursiones de descargas –Latin Jam sessions– de Kako (Francisco Ángel Bastar): Puerto Rican All-Stars Featuring Kako”, grabada en 1963, y en la de 1967, “Los Mejores Músicos de Puerto Rico”, dirigida y arreglada por Ray Santos.

También durante el tiempo que estuvo en El Gran Combo, a Roberto le surgió una inquietud musical inspirado por los trabajos de Kako; todos los miércoles, luego de finalizar el programa de La Taberna India, se reunían varios músicos y compañeros de otras orquestas a descargar en el club Tropicana de Carolina.  En 1966, producto del éxito de estas descargas Roberto Roena hizo su primera grabación como director con una banda que se llamó Roberto Roena y sus Megatones en el álbum “Se Pone Bueno / It Gets Better” producido por Pancho Cristal para el sello Alegre Records de Al Santiago.  El joven cantante panameño Camilo Azuquita fue el vocalista líder y los vocalistas de El Gran Combo en aquel tiempo, Andy Montañez y Pellín Rodríguez, hicieron los coros, junto a Sammy Ayala, el trompetista Elías López fue el director musical.  De este álbum merecen destacarse los temas “Si Los Rumberos Me Llaman”, “Que Se Fuñan” y “Descarga Los Megatones” entre otros.

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Roena ocupaba una posición dentro de la estructura de El Gran Combo, pues los músicos con la dirección de Rafael Ithier habían decidido organizarse en forma de cooperativa: Eddie Pérez se encargaba de los asuntos administrativos, “Quito” Vélez de lo musical y Roberto Roena de los ensayos, uniformes y horarios; además acompañaba a Ithier en los negocios y contratos.  Roena salió definitivamente de El Gran Combo a mediados de 1969, a raíz de diferencias personales con Andy Montañez, lo acompañó el trompetista Elías López.

Aún sin saber leer o escribir música, y probablemente a causa de ello, Roena supo rodearse de excelentes músicos y arreglistas. En el Apollo Sound figuraron músicos de la orquesta de Tito Puente, Cortijo y su Combo, El Gran Combo y Los Sunsets, entre otros. Algunos de los arreglistas y compositores de renombre que nutrieron su repertorio fueron Mario Ortiz, Bobby Valentín, Elias Lopés, Luis “Perico” Ortiz y Papo Lucca. Con el Apollo Sound, Roberto presentó un “nuevo” sonido al género salsero utilizando dos trompetas, un trombón y un saxofón, combinación que tomó bajo la influencia de la sección de vientos del grupo de rock sajón Blood, Sweat and Tears (y de quienes grabaron una versión del éxito “Spinning Wheel”).

Roberto siempre consideró la variedad como clave para el éxito, llevándole a incluir en su repertorio desde música a go-gó, hasta la romántica, lo mismo en inglés que en español. El primer disco de Roberto Roena y su Apollo Sound produjo éxitos de impacto como “Tú loco loco y yo tranquilo”, “El escapulario” y “El sordo”. De hecho, fue el Apollo Sound quienes popularizaron el clásico de Bobby Capó “Soñando con Puerto Rico”.

El Apollo Sound grabó bajo el sello International Records (subsidiaria de Fania) durante una década, en la cual cosecharon éxitos como “Traición”, “Chotorro”, “Mi desengaño”, “Fea”, “Marejada feliz”, “Cui cui” y “El progreso”, entre otros. Su repercusión en las ondas radiales vino acompañado de giras a través de los Estados Unidos y Latinoamérica. Cabe destacar su inclusión dentro de las grabaciones y giras de la Fania All-Stars.

Complementando la musicalidad de la agrupación salsera, siempre estaba la característica de “showman” inherente en Roberto Roena. Pintarse el cabello de colores, tocar percusión en ropa interior y amarrarse a un arnés para “volar” a través del escenario del Madison Square Garden, fueron algunos de los trucos que utilizó para sobresalir entre los grupos de moda. De hecho, una nota periodística que reseña la formación del Apollo Sound, los señala como “la primera agrupación en Puerto Rico con un sistema de luces sicodélicas y bailarinas a go-gó”. Entrando a la década del 80, Roena y su Apollo Sound experimentaron una merma en su popularidad, reflejo de la crisis que atravesaba el movimiento salsero en general. Sin embargo, Roberto se mantuvo colaborando y grabando de forma independiente con orquestas locales. Ya en 1990, Roena intentó revivir el concepto del Apollo Sound. Abrió un concierto del cantante de rock británico, Sting, en el Coliseo Roberto Clemente, donde presentó su versión salsera del éxito “Every Breath You Take”, de dicho intérprete.

En el 1994, celebró los 25 años de su orquesta con un exitoso concierto en el Centro de Bellas Artes, que fue grabado y lanzado al mercado, presentando ante una nueva generación la validez de su propuesta musical. Roena también ha sido miembro por largo tiempo de Fania All Stars, una banda de salsa que ha disfrutado de éxito internacional desde los años 70s. Formó su propia orquesta de nombre Apollo Sound y ha colaborado con la estrella africana Manu Dibango.

El Maestro Roena se encuentra bajo la tutela de manejo directa del Sr. Richy Miranda-Cortese Director de la Empresa Internacional Miranda-Cortese & Sphere.

Fuentes:

http://www.herencialatina.com/Walter_Magana_Roberto_Roena_Edicion_Dic_2009/Walter_Magana_Roberto_Roena.htm

http://old.latinastereo.com/html/genteLatina/salseroMes/robertoRoena/default.shtm

 

 

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