Joe Cuba

Efemérides Salsera

Gilberto Miguel Calderón Cardona, conocido artísticamente como Joe Cuba (Nueva York, Estados Unidos, 22 de abril de 1931- Ibídem, 15 de febrero de 2009) fue un cantante y percusionista de jazz latino estadounidense, de origen puertorriqueño, que recibió el apelativo de “Padre del Boogaloo”.

Fue hijo del matrimonio de Miguel Calderón y Gloria Cardona, ambos puertorriqueños. Hasta los 15 años estudia educación secundaria en el instituto Cooper Junior High School, donde se destaca como deportista en el baloncesto y el béisbol. Sin embargo, sufre una fractura que le impide continuar destacando en los deportes. Aunque no tenía interés en la música, éste se le despierta tardíamente tras escuchar el tema “Abaniquito” tocado por la orquesta de su compatriota, el músico Tito Puente, así que abandona los estudios de secundaria y el deporte1 para dedicarse en lo sucesivo a la música. Tras aprender a tocar la conga gracias a los músicos Víctor Pantoja, Santos Miranda, Papi Torres y Wilfredo Vicente y convertirse en un reputado jugador de stickball,2 comenzó en 1950 tocando en un grupo llamado Alfarona X, procedente de Puerto Rico. En 1951, deja este grupo para tocar en la orquesta del músico Elmo García y después en la de Marcelino Guerra. Luego, el bajista Roy Rosa lo contrata para el grupo Quinteto de Joe Panamá, dirigido por el pianista de ascendencia panameña David Preudhomme quien adoptó el seudónimo que llevaba la agrupación. Pero el director se retira al estar en desacuerdo con la ausencia de temas latinos en el repertorio.

El grupo debuta, después de varios cambios, con el nombre de Cha-Cha-Cha Boys. En 1954, a instancias del promotor artístico cubano, Catalino Rolón, se decide que este nombre cambie al de “Gilberto Calderón y su sexteto”, pero este nombre no le gusta al dueño del salón Starlight y el promotor renombra al grupo como Joe Cuba y Su Sexteto, nombre que cambia a “Joe Cuba Sextette en el ambiente estadounidense. Con este nombre debuta en el Stardust Ballroom.1 2

En 1956, la agrupación es presentada en el único programa de variedades latino de un canal neoyorquino “El Show de Don Pessante”, actuación que se extiende por 18 semanas consecutivas. Este mismo año es contratado por el sello estadounidense Mardi-Gras con el que realiza su primer álbum LP titulado “I Tried to Dance All Night”. En 1957, el músico Tito Rodríguez hace contacto con Gilberto Calderón, ahora apodado Joe Cuba para que contrate como cantante de la agrupación al cantante y percusionista puertorriqueño José Luis Vega apodado Cheo Feliciano, quien debuta el 5 de octubre de ese año, fecha en que contrajo matrimonio. El contrato con el sello Mardi-Gras, se extiende hasta 1961, cuando el grupo es contratado por el sello estadounidense Embajador.

En 1962, Joe Cuba y su grupo son contratados por Seeco Records y graban el álbum “Steppin’ Out”, con los cantantes Cheo Feliciano y Jimmy Sabater. La banda se convirtió en muy popular, entre la comunidad latina de Nueva York, en parte porque sus letras estaban escritas en slang hispano-inglés.3 En 1965, logró su primer éxito de ventas con una tema que fusionaba la música cubana y el soul, llamado “El Pito (I’ll Never Go Back to Georgia)”. La parte cantada de “Never Go Back to Georgia” fue tomada de una introducción que el trompetista de jazz Dizzy Gillespie había hecho anteriormente para el tema “Manteca”.4 También ese año, renuncia a Seeco Records y firma con Tico Records y mientras graba el álbum ” We must be doing something right” (1966) se produce la separación de Cheo Feliciano del grupo por sus problemas de consumo de drogas. Feliciano después diría que sentía que no se le reconocía como artista, mientras estaba en la agrupación.

Junto con colegas como Ray Barretto y Richie Ray, Cuba fue una de las figuras más mediáticas del estilo latino de Nueva York de los años 1960, que utilizaba temas propios del R&B, con bases cubanas, dentro de lo que se llamó boogaloo. En 1966, su banda logró un éxito de ventas destacable, con el tema “Bang Bang”. También logró el número 1 en el Billboard Hot 100, con la canción “Sock It To Me Baby”. Charlie Palmieri, que había sido su director musical hasta ese momento, falleció en 1988.5 En 1976, se incorpora al sello Fania Records, sin embargo se margina del género musical de la salsa por lo que fue perdiendo arraigo y popularidad, aunque siguió activo en el mundo de la música.

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